Wild flowers on chalk soil
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Qu'est-ce que la craie?

"These cliffs are temporary. Reduced and solid, born from the warm, tropical broth of stock and stored in a stack above, a solid block now broken off in chunks and re-dissolved in the cooler, less forgiving froth of the liquid finger from the North. "

Extrait de "Soup" by Ros Barber dans le “Chalk and Channel Way“ (2000). 

La craie est aussi mondialement célèbre que le sont les falaises blanches de Douvres. Il y a de nombreuses étendues de falaises blanches en Angleterre, cependant la craie est un type de roche rare dans le monde.  Les seules autres falaises de craie dans le monde, sont un petit étirement en Irlande du Nord, deux étendues de falaises blanches en France (dans le Pas de Calais et la Normandie) ainsi que les falaises blanches des îles de Mon (au Danemark) et de Rugen (en Allemagne). 

La craie est composée presque uniquement d’un élément chimique  appelé carbonate de calcium, ce pourquoi elle est de couleur blanche.  Typiquement la craie supérieure est constituée 95% ou plus de carbonate de calcium. 

Si vous examinez attentivement la craie (magnifiée 1,000 fois) vous trouverez que la roche est constituée d’un grand nombre de squelettes minuscules, de plantes ayant flotté dans une mer tropicale chaude, il y a 130-65 millions années, durant une période géologique connue sous le nom  Crétacé. Un des traits principaux du Crétacé étant la  formation de craie; le nom “Crétacé“ étant dérivé du latin, creta signifiant craie.

Les squelettes des plantes connus sous le nom de coccoliths sont constitués de carbonate de calcium qui a été extrait de l’eau de la mer par les plantes vivantes.
Lorsqu’elles moururent, leurs squelettes tombèrent au fond de la mer et furent compactés au fil de millions d’années pour former la craie nous voyons aujourd’hui. 

Vous pouvez voir une sculpture de coccolith à “Creteway Down“, à Folkestone qui fait partie de la piste d’art “Chalk & Channel Way“ le long de la piste cyclable Douvres - Folkestone. 

On pense généralement que la craie s’est formée en eau profonde, puisqu’il y a peu d’autres matières présentes dans la roche.  Les niveaux inférieurs de craie, connus sous le nom de marne ne sont pas aussi blancs (ils sont d’une couleur gris?tre) et sont moins durs du fait de la présence  de petites particules d’argile.  On pense que la craie inférieure s’est formée dans une mer moins profonde à proximité des terres oùdes particules d’argile ont été déversées dans la mer par les rivières et sont  tombées au fond de la mer avec les squelettes de plantes pour former la craie inférieure boueuse.  Avec  le temps qui s’écoulait, l’eau devint plus profonde et la terre plus éloignée il y eut ainsi  moins de particules d’argile dans l’eau et  la craie d’un blanc pur s’est ainsi formée.

Les couches crayeuses furent soulevées formant ainsi les plaines crayeuses du “North Downs“ du au plissement de la cro˚te terrestre causé par le lent mouvement au nord de la plaque tectonique africaine entrant en collision avec la plaque tectonique européenne.  La formation des Alpes résulte de cette collision qui se poursuit encore aujourd’hui faisant que  les Alpes continuent encore lentement à s’élever. 

La couche de  marne fut l’itinéraire emprunté pour le percement Tunnel sous la Manche allant du Kent en  France.  Le tunnel a été percé à travers la marne parceque celle- ci est plus tendre que les niveaux supérieurs de craie, mais aussi parcequ’elle est imperméable d à sa structure d’argile fine.  Vous pouvez voir de la marne à Samphire Hoe, là oùles déblais provenant de la construction du Tunnel sous la Manche ont été aménagés en un nouveau parc ouvert au public.

Un bref regard sur les falaises blanches révélera des lignes noires dans la roche.  Celles-ci sont constituées de silex formant des bandes horizontales dans la craie.  Le silex est une roche noire et dure, avec d’ordinaire une couche grise en surface formée de silice. 

La craie est un membre de la famille des roches calcaires c’est à dire qui contiennent une quantité importante de carbonate de calcium signifiant que la roche est alcaline, donc, le contraire d’acide.  La craie est une variété spéciale de calcaire composée presque uniquement de carbonate de calcium  ce pourquoi elle est de couleur blanche. Techniquement, le calcaire contient plus que 50% dëimpuretés, ce qui explique qu’il peut y  avoir une grande palette de couleurs allant du gris p?le au jaune en passant par le marron. Le calcaire est habituellement beaucoup plus dur que la craie, et a été largement utilisé dans la  construction.  La craie qui elle est beaucoup plus tendre a été en revanche très peu utilisée dans la  construction, bien que l’on puisse voir des silex largement utilisés dans la construction. 

 

Microscopic Coccolith
Coccolith Sculpture
Samphire Hoe

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